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ISSN° 2265-6294

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Vol.6, n°2
Summer-Autumn / Été-Automne 2016
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Military Incompetence Revisited
Christopher Dandeker
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Description

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Abstract
  
This article revisits Norman Dixon's classic work on the psychology of military incompetence forty years after it was first published. Here incompetence is defined essentially as doing what one could and should have done but did not either because of ineptitude or an ill-founded refusal to obey or evade legitimate orders. It can be defined as ‘negligent error' that is in breach of either technical rules or moral norms or both, and that causes damage to other people in the unit or further afield for which the person responsible can and should be held to account. The sources of incompetence are - contra Dixon - to be found less in psychological universals and more in the contexts in which individuals are located: namely organizational, societal and historical. Competence is based not only on knowledge and practice of routines, essential as these are for competent performance, but on imagination and flexibility to deal with the sudden and unexpected. This is the heart of professional judgement. Assertive professionalism is essential to countering ‘authoritarianism' and incompetence in an organization, whether military or civilian, and at all levels not just senior ones, and to check any comfortable retreat to the safety of routine.

Résumé
  
Cet article revient, quarante ans après sa publication, sur le classique qu'est le volume que consacra Norman Dixon à la psychologie de l'incompétence militaire. L'incompétence y est essentiellement définie comme ce qu'on aurait pu et dû faire mais qu'on n'a pas fait par incapacité, refus injustifiable d'obéir à des ordres légitimes, ou volonté de s'y soustraire. Elle peut être encore définie en termes d'erreur due à une négligence de nature à transgresser les normes techniques, ou morales, ou les deux, qui est source de dommage pour autrui au sein ou au-delà d'une unité, et dont le coupable peut et doit répondre. Contre Dixon, l'auteur situe les causes d'incompétence moins dans des universaux psychologiques que dans les contextes - organisationnel, sociétal et historique - dans lesquels les intéressés se trouvent placés. Aussi essentielles qu'elles puissent être, les connaissances et les routines auxquelles donne lieu la pratique n'assurent pas à elles seules la compétence : s'y ajoutent l'imagination et la souplesse d'esprit que requiert l'adaptation à des événements soudains et imprévus. Là se situe le cœur de la capacité professionnelle de jugement. Seul, un professionnalisme directif peut faire barrage à l'autoritarisme et à l'incompétence au sein d'une organisation, qu'elle soit civile ou militaire, et ce à tous les niveaux - non uniquement les plus élevés -, et faire échec à la tentation de se réfugier dans une confortable routine.
 
Keywords : Military profession ; competence ; incompetence ; negligence ; leadership ; trust ; Norman Dixon.

Mots-clés : Métier des armes ; compétence ; incompétence ; négligence ; exercice de l'autorité ; confiance ; Norman Dixon.

Citation
 
Dandeker, Christopher, “Military Incompetence Revisited : The Dark Side of Professionalism”, Res Militaris, an online social science journal, vol.6, n°2, Summer-Autumn/ Été-Automne 2016.
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Dr. Christopher Dandeker, FAcSS, FKC, is Emeritus Professor in the Department of War Studies, King’s College London. Until 2015, he was Professor of Military Sociology and co-Director of the King’s Centre for Military Health Research at King’s. His research interests encompass all aspects of military personnel, including military health and well-being, career structures, combat motivation and professionalism. He has served as a defence advisor and consultant to the British Army and the Swedish Defence Forces for many years.

Christopher Dandeker est professeur émérite au Département d’études de la guerre du King’s College de Londres. Il y était jusqu’en 2015 professeur de sociologie militaire et co-directeur du Centre de recherche sur les questions de santé dans les armées. Ses thèmes de recherche couvrent tous les aspects touchant au personnel militaire, notamment la santé et le bien-être, les structures de carrière, la motivation du combattant et le professionnalisme militaire. Il a été de longues années durant conseiller et consultant de l’armée de Terre britannique et des armées suédoises.
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